• À la veille d'une bataille de la guerre de Sécession, Henry Fleming est un jeune soldat de l'armée nordiste fraîchement enrôlé et assailli par le doute. Pourquoi s'est-il engagé ? Sera-t-il capable, du haut de ses 17 ans, de faire face au danger ? Le lendemain, sous le feu ennemi, il réagit comme un lâche et s'en veut terriblement. Mais dans la confusion générale, Henry est frappé à la tête, recevant cet "insigne rouge du courage" qu'est une blessure de guerre. Son attitude au combat va s'en trouver radicalement modifiée.

  • Le 18 mai 1860, alors que la question de l´esclavage déchire les États-Unis, quatre hommes attendent les résultats du vote d´investiture du tout jeune parti Républicain. Face à trois politiciens renommés d´envergure nationale, c´est contre toute attente le quatrième homme, Abraham Lincoln, un petit député de l´Illinois, qui l´emporte. Quelques mois plus tard, il devient le seizième président des États-Unis, confrontéà la plus grande crise que le pays ait jamais traversée : la sécession de onze États du Sud et la guerre civile qui s´ensuivra. À la surprise de tous, Lincoln décide alors de rassembler ses rivaux pour former un gouvernement d´exception qui mènera l´Union à la victoire et délivrera l´Amérique du démon de l´esclavage. Doris Kearns Goodwin conte ici l´histoire de ce quasi-inconnu, autodidacte, « avocat des prairies » sillonnant les plaines de l´Illinois pour plaider dans les villages les plus reculés, et qui a réussi le tour de force de se hisser au pouvoir. Au-delà du génie politique, on découvre le destin d´un homme aux profondes qualités humaines, marqué par des tragédies personnelles qu´il a su dépasser pour transformer en réalité son rêve d´une Amérique unie.

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